Volume 10, Number 3 (2017)

A Taste of Capitalism? Competing Notions of Cuban Entrepreneurship in Havana’s Paladares

Ted A. Henken and Gabriel Vignoli

This essay examines the meaning, function, and possible future(s) of entrepreneurship in Cuba. Within the larger process of Raúl Castro’s unprecedented economic reforms and in the midst of an ongoing “normalization” of relations between Cuba and the United States, we ask: How is entrepreneurship being reconfigured both from above and from within? What effects will that reconfiguration have in shaping the popular response to the simplistic either-or model of a mere “updating” of socialism, on the one hand, versus an implicit “transition” to capitalism on the other? What was—and is—the meaning of entrepreneurship in the Cuban context, especially from the perspective of entrepreneurs themselves? To address these questions, we focus on a particular site: Havana’s private, home-based restaurants, known popularly as paladares in Cuba1. Paladares are the most widespread, dynamic, and profitable mode of entrepreneurship in today’s Cuba and—we argue—the quintessential experimental space for the articulation of different, competing notions of entrepreneurship. In other words, how do private restaurateurs balance state supervision and regulation with their need for innovation and flexibility especially since the enactment of major entrepreneurial reforms in late-2010? Our focus on entrepreneurship acquires more urgency (and demands deeper analysis) in the rapidly changing context of U.S.-Cuba bilateral relations following the historic thaw initiated on December 17, 2014, culminating in the establishment of diplomatic relations and the opening of embassies on July 20, 2015. Indeed, President Barack Obama’s new “empowerment through engagement” policy explicitly targets Cuba’s emerging entrepreneurial class as agents of change following Raúl Castro’s 2010 liberalizations. Thus, we conclude by addressing how new state policies on each side are impacting Cuban entrepreneurs and how entrepreneurs themselves are strategically taking advantage of their role as economic protagonists in a new Cuba.

Key Words: entrepreneurship, Cuba, paladar, cuentapropismo, self-employment

 

¿Con sabor a Capitalismo? Elementos de la competencia comercial de los emprendedores cubanos en las “paladares” de La Habana

Este ensayo examina el significado, la función y los posibles futuros del espíritu empresarial en Cuba. Dentro del proceso más amplio de las reformas económicas sin precedentes de Raúl Castro y en medio de una continua “normalización” de las relaciones entre Cuba y Estados Unidos, preguntamos: ¿Cómo se reconfigura el emprendimiento desde arriba y desde dentro? ¿Qué efectos tendrá esa reconfiguración al dar forma a la respuesta popular al modelo simplista -o al modelo de mera “actualización” del socialismo, por una parte, frente a una “transición” implícita al capitalismo, por otra? ¿Qué significaba el espíritu emprendedor en el contexto cubano, sobre todo desde la perspectiva de los propios empresarios? Para abordar estas preguntas, nos enfocamos en un sector en particular: los restaurantes privados de La Habana, establecidos en viviendas y conocidos popularmente como “paladares” en Cuba2. Los “paladares” son el modo más extendido, dinámico y rentable de emprendimiento en la Cuba de hoy y -argumentamos- el espacio experimental por excelencia para la articulación de diferentes nociones competitivas de emprendimiento. En otras palabras, ¿cómo reconocen los restauradores privados la supervisión y regulación estatal con su necesidad de innovación y flexibilidad, especialmente desde la promulgación de grandes reformas empresariales a finales de 2010? Nuestro enfoque en el emprendimiento adquiere mayor urgencia (y exige un análisis más profundo) en el contexto rápidamente cambiante de las relaciones bilaterales entre Estados Unidos y Cuba tras el deshielo histórico iniciado el 17 de diciembre de 2014, culminando en el establecimiento de relaciones diplomáticas y la apertura de embajadas el 20 de julio de 2015. De hecho, la nueva política de “empoderamiento a través del compromiso” del Presidente Barack Obama apunta explícitamente al emergente sector empresarial cubano como agentes de cambio tras las liberalizaciones de Raúl Castro en 2010. Por lo tanto, concluimos señalando cómo las nuevas políticas estatales de cada lado están afectando a los empresarios cubanos y cómo los propios empresarios están aprovechando estratégicamente su papel como protagonistas económicos en una nueva Cuba.

Palabras clave: emprendimiento, Cuba, paladar, cuentapropismo, auto-empleo

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