Volume 6, Number 1 (2013)

Sustainable Territories: Rural Dispossession, Land Enclosures and the Construction of Environmental Resources in China

Jia-Ching Chen

As urbanization and industrialization continue to spread through China’s countryside, the central government has officially declared the construction of master planned eco-industrial zones and eco-cities as primary strategies for accelerating the transformation of industrial structure and the prevailing model of economic development, as well as for “constructing a socialist economic, politically, culturally… and ecologically civilized… harmonious society” (NPC 2011: chapter 1, np).

Based on recent fieldwork, this paper demonstrates how these strategies extend beyond the “green washing” of rural land enclosure and transformation, arguing that processes of rural dispossession are linked to the commodification and circulation of natural capital. This paper analyzes processes of environmentalization and enclosure as linked state-led strategies for governing economic growth, rural transformation and interventions into global market-based solutions to climate change as integral problems of Chinese national development and modernization.

As a basis for theorizing the relationships between Chinese models of “green development,” forms of environmental governance and new circuits of accumulation, the paper utilizes a case study of Yixing city, where eco-city, renewable energy and ecological conservation projects are being planned in tandem, enclosing over 200 square-kilometers of rural land and displacing over 50,000 residents since 2006. The technical and discursive “dividing practices” (Foucault 1972, 1977) of local government planners are examined in conjunction with the scalar construction of rural land as a fungible national “resource” under central government policies for renewable energy development, food security, “ecological withdrawal of agriculture” and arable land reclamation quotas (e.g. State Council 2007).

Following Marxian scholarship on the enclosure of access to land and the establishment of property regimes as ongoing moments of “primitive” accumulation and state-territorial projects (Thompson 1975; Harvey 2003; Hsing 2010; Peluso and Lund 2011; Corson and MacDonald 2012), this paper argues that rural land enclosure in China functions in different circuits of accumulation corresponding to different constructed scales of environmentalization. The paper analyzes such environmentalized transformations, including ecological set-asides, non-fossil fuel energy generation, and high-intensity non-village agriculture and the requisite conversion of collectively owned rural land into state controlled urban land, as a process of territorialization. Drawing upon the work of Poulantzas and recent scholarship on environmental enclosures (e.g. the volume by Peluso and Lund 2011), I argue that the construction of discrete environmental functions for—and apart from—rural land is fundamental to the constitution of “homogenizing enclosure” and territoriality as the “institutional materiality of the state” (Poulantzas 1978: 93-107).  Following Lefebvrian analysis of the production of space (Roth 2008) (Lefebvre 1991 [1974]), I find that such abstraction refigures the local in a process of territorialization, highlighting the importance of state power to the establishment of market-based forms of environmental governance and the circulation of “natural capital.”

Keywords: Dispossession, land enclosure, agrarian transition, environmentalization, China

 

Territorios sustentables: Desposesión Rural, Cercamiento y la Construcción de Recursos Ambientales en China

A medida que la urbanización y la industrialización siguen expandiéndose en las áreas rurales de China, el gobierno central ha anunciado oficialmente la construcción de mega zonas eco-industriales y eco-ciudades como estrategias fundamentales para acelerar la transformación de la estructura industrial y del modelo económico de desarrollo prevaleciente, así como también para “construir una sociedad socialista armónica y económica, política, cultural… y ecológicamente civilizada (NPC, 2011: chapter 1, np).

Este artículo se basa en trabajo de campo reciente y demuestra cómo estas estrategias van más allá del ‘lavado verde’ del cercamiento y transformación de tierras rurales, entendiendo que los procesos de desposesión rural están ligados a la comodificación y circulación del capital natural. Aquí se analizan los procesos de mediambientalización y cercamiento como estrategias del estado para gobernar el crecimiento económico, la transformación rural y las intervenciones en soluciones pro-mercado para mitigar el cambio climático como problemas del desarrollo y la modernización nacional del país.

Como base para teorizar las relaciones entre los modelos chinos de ‘desarrollo verde’, las formas de gobernanza medioambiental y los nuevos circuitos de acumulación, el artículo utiliza un estudio de caso en la ciudad de Yixing, adonde proyectos de eco-ciudades, energías renovables y conservación ecológica están siendo planeados en tándem, cercando más de 200 kilómetros cuadrados de tierras rurales y desplazando a más de 50 mil residentes desde 2006. Aquí se estudian las ‘prácticas divisorias’ técnicas y discursivas (Foucault 1972, 1977) de los planificadores del gobierno local – en conjunto con la construcción escalar de tierras rurales – como un ‘recurso’ nacional intercambiable bajo políticas de desarrollo de energías renovables, seguridad alimentaria, ‘retiro agrícola ecológico’ y reclamos de cupos de tierras arables del gobierno central (por ejemplo, Consejo de Estado 2007).

Siguiendo a académicos marxistas que han trabajado en temas de cercamiento del acceso a tierras y establecimiento de regímenes de propiedad como momentos continuos de acumulación ‘primitiva’ y de proyectos del estado-territorio (Thompson 1975; Harvey 2003; Hsing 2010; Peluso and Lund 2011; Corson and MacDonald 2012), en este artículo se asegura que el cercamiento de tierras rurales en China funciona en diversos circuitos de acumulación dependiendo de las diferentes escalas de medioambientalización construidas. Aquí se analizan esas transformaciones mediambientalizadas (incluyendo la generación de energía renovable, la agricultura intensiva y los requisitos de conversión de las tierras rurales bajo propiedad colectiva en tierras urbanas controladas por el estado) como procesos de territorialización. Basándome en el trabajo de Poulantzas y en reciente material sobre cercamientos medioambientales (por ejemplo el volumen de Peluso y Lund 2011), argumento que la construcción de funciones ambientales discretas para – y aparte de – las tierras rurales es fundamental para la constitución de un ‘cercamiento homogeneizador’ y una territorialidad que constituyen la ‘materialidad institucional del estado’(Poulantzas 1978: 93-107). Basándome en seguidores de Lefebvre sobre la producción del espacio (Roth 2008) (Lefebvre 1991 [1974]), considero que esa abstracción reconfigura a lo local como un proceso de territorialización, enfatizando la importancia del poder del estado para establecer formas de gobernanza medioambiental y de circulación de ‘capital natural’ pro-mercado.

Palabras clave: Desposesión, cercamiento de tierras, transición agraria, medioambientalización, China

 

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