Volume 12, Number 1 (2019)

Climate and Societal Interaction in Southwestern Matabeleland, Colonial Zimbabwe: The Drought of 1964-66 and its Antecedents

Muchaparara Musemwa

The drought which afflicted colonial Zimbabwe (then known as Rhodesia until 1980) during the period, 1964-1966, in general and Southwestern (SW) Matabeleland, in particular was perhaps the most debilitating calamity in the colonial era than any other drought, yet it has remained unrecognized and hidden in the opaque shadows of Zimbabwe’s colonial history. Despite the occurrence of many droughts and other ecological disasters in Zimbabwe, there have not been, any historical studies dedicated to understanding these calamities, let alone studies that interrogate the ways in which climate and society have interacted to determine how they (disasters) have been historically produced. This paper responds to recent calls by scholars on drought research for more textured histories of environmental disasters that dispense with the practice of treating climate as a mono-causal expla­nation for disasters and present studies that highlight the intricate interaction between climate variability and society. It argues that the impact of the 1964-66 drought in SW Matabeleland can only be understood by taking a long historical view which examines the complex interaction between colonial policies and practices which violently removed Africans to areas of ‘environmental marginality’ and the effects of climate change such as rainfall variability and droughts.

Key Words: Colonialism, drought, ecological disasters, vulnerability, resilience, Unilateral Declaration of Independence (UDI) Matabeleland, Bulawayo, Zimbabwe

El clima y la interacción social en el suroeste de Matabeleland, Zimbabue colonial: La sequía de 1964-66 y sus antecedentes

La sequía que afectó al Zimbabwe colonial (conocido como Rhodesia hasta 1980) durante el período 1964- 1966, en general y al Sudoeste (SW) de Matabeleland, en particular, fue quizás la calamidad más debilitante en la era colonial, más que cualquier otra sequía. Sin embargo, ha permanecido oculto en las sombras opacas de la historia colonial de Zimbabwe. A pesar de la ocurrencia de muchas sequías y otros desastres ecológicos en Zimbabwe, no se han realizado estudios históricos dedicados a comprender estas calamidades, y mucho menos estudios que interrogan las formas en que el clima y la sociedad han interactuado para determinar cómo los desastres han sido producidos históricamente. Este documento responde a las llamadas recientes de académicos sobre la investigación de la sequía para obtener historias más texturizadas de desastres ambientales que prescinden de la práctica de tratar el clima como una explicación mono-causal de desastres y estudios actuales que resaltan la interacción intrincada entre la variabilidad del clima y la sociedad. Argumenta que el impacto de la sequía de 1964-66 en el suroeste de Matabeleland solo puede entenderse tomando una visión histórica larga que examina la compleja interacción entre las políticas y prácticas coloniales que llevaron a los africanos a las áreas de ‘marginalidad ambiental’ y los efectos del cambio climático como la variabilidad de las lluvias y las sequías.

Palabras clave: colonialismo, sequía, desastres ecológicos, vulnerabilidad, resiliencia, Declaración Unilateral de Independencia (UDI) Matabeleland, Bulawayo, Zimbabue

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