Volume 3, Number 1 (2010)

Capital, Subsistence, and Lakeside Violence: Walleye Wars and the Killing of Cormorants in the North Woods

Harold A. Perkins

Ohio University

The  tranquil  setting  in  the  North  Woods  of Wisconsin  and  Minnesota  obscures  a  centuries old  history  of  resource  conflict  between  indigenous Ojibwe people and whites. Te subsistence activities of the Ojibwe, including hunting and fishing, have been restricted by whites to ever-smaller geographies in part to bolster  capitalist  extractive  industries  and  tourist economies. Only  recently  have  the Ojibwe  successfully  reasserted  their treaty  rights  to  hunt  and fish  of  their  reservations through  litigation  with the  States  of  Wisconsin and  Minnesota.  White business  owners-  in  what became  known  as  the walleye  wars- subsequently  spurred  violent protests  at  lakes  where the Ojibwe exercised their reclaimed  right  to  spear valuable sport fish. Other Ojibwe legal victories during the  course  of  the walleye wars  forced  state  fish  and game authorities to better cooperate with the tribes to regulate fish and game outside the reservation system.

One example is the killing of thousands of fish-eating birds  called  cormorants  on  an  Ojibwe-controlled island  in Leech Lake, Minnesota. Ojibwe authorities and  state fish and game managers  touted  their work together to exempt the cormorants nesting there from protection because  they both  claimed  the waterfowl destroyed the local walleye fishery. I argue this killing of cormorants is actually an extension of the original walleye war aimed at the Ojibwe because both events criminalized  subsistence  in  order  to  protect  fish  as capitalist  commodities. Violence is necessary  in  the criminalization process to replace the labor of subsistence with  labor  that produces  surplus  and  exchange value  from walleyes. Thus  I  argue  this  constitutes  a fundamental contradiction for the Ojibwe who must manage walleyes simultaneously as a means of subsistence  and  as  commodities  for  the  market. The real danger here  is  that Ojibwe  authorities-  in  the  act of shooting cormorants- inadvertently support the same violent logic used against their people in the past that could be deployed against them again in the future.

Keywords: fisheries management, subsistence, tourism, resource treaty rights, violence

 

Capital, Subsistencia y Violencia en Lakeside las Guerras Walleye y el As esinato de Cormoranes en los North Woods

El ambiente tranquilo de los North Woods de Wisconsin y Minnesota esconde una historia de siglos de conflictos sobre recursos entre los pueblos originarios Ojibwe y los blancos. Las actividades de subsistencia de lxs Ojibwe, que incluyen la caza y la pesca, han sido restringidas por los blancos a áreas cada vez más pequeñas, en parte para fomentar industrias capitalistas extractivas y economías turísticas. Solo recientemente los Ojibwe lograron hacer valer sus derechos de cazar y pescar en sus reservas, a través de un litigio con los estados de Wisconsin y Minnesota. Tras estos hechos, hombres blancos de negocios realizaron protestas violentas en lagos en los que lxs Ojibwe ejercieron su reclamado derecho a pescar recursos muy preciados en pesca deportiva, en lo que se conoce como las “Guerras Walleye”. Otras victorias legales de lxs Ojibwe durante el transcurso de las Guerras Walleye forzaron a las autoridades estatales de pesca y de recreación a cooperar más con las tribus para regular la pesca y los deportes fuera del sistema de reservas. Un ejemplo es la matanza de miles de pájaros que comen peces (llamados cormoranes) en una isla en el lago Leech (Minnesota) controlada por lxs Ojibwe. Las autoridades Ojibwe y las estatales de pesca y recreación encabezaron un trabajo conjunto para eximir de protección a los cormoranes, porque ambos argumentaban que las aves acuáticas destruían la pesca walleye local. En mi opinión, la matanza de cormoranes es de hecho una extensión de la guerra walleye original contra lxs Ojibwe porque ambos eventos criminalizaron la subsistencia con el fin de proteger el pescado y los commodities capitalistas. Considero que en el proceso de criminalización para reemplazar la mano de obra para la subsistencia por la mano de obra que produce plusvalía y valores de cambio desde los walleye, la violencia es necesaria. Por lo tanto estos hechos constituyen una contradicción fundamental para los Ojibwe, que tienen que manejar a los walleye simultáneamente como medios de subsistencia y como commodities para el mercado. El verdadero riesgo aquí es que disparando a los cormoranes las autoridades Ojibwe apoyan, sin darse cuenta, la misma lógica violenta utilizada contra su pueblo en el pasado, la que podría ser utilizada en su contra en el futuro.

Palabras clave: gestion de la pesca, subsistencia, turismo, tratado de recursos naturales, violencia

Login Or Register