Volume 6, Number 3 (2013)

Reconstituting Water? Climate Change, Water Policy Reform and Community Relations in South Australian Remote Towns

Ben Wadham, Ross Boyd, Eileen Willis, Meryl Pearce

Water is a principal medium of exchange within communities facing changing climate patterns and the ‘new dry’. For some parts of the globe water has been taken-for-granted, uncontested, yet for others highly variable, scarce and a measure of global and national inequalities. Australia as a large and diverse landmass is emblematic of those varied water contexts, yet as a whole, and after the recent ‘100-year drought’, water has become heavily regulated and marketised, and its material and symbolic meanings transformed. This has led us to ask: “What happens when water becomes marked or recognised as a scarce resource for all, indeed a site of contest and potential human conflict? How do the attempts to control water, through its market currency and environmental value, change the character of communities, the identities and interpersonal relationships that constitute the regional context?” After all, water is about far more than a material resource, it is also a cultural medium that is implicated the most fundamental aspects of life. In this study we explore the ways in which South Australian’s living in the arid north of the state, above the Goyder Line, live and identify through the changing relations of water. Those changing relations are the changing availability and governance of water, nested within an ever-present public concern about climate change. We draw upon interviews with settler community members from a 200 square kilometre region across 7 towns or stations. Alongside the growing dry has been the developing commodification of water, having the effect of reducing local autonomy in the management and decision making about water conservation, supply and use. This paper considers the ways that these changes have transformative effects upon the differences and solidarities within local community relations.

Keywords: Water cultures, commodification, sustainability, dryness, water justice

 

¿La Reorganización del Agua? Cambio Climático, Reforma en la Política de Aguas y Relaciones Comunales en Ciudades Remotas del Sur Australiano

El agua es un medio de intercambio clave en las comunidades afectadas por las tendencias del cambio climático y la ‘nueva sequía’. Para algunas partes del planeta el agua ha sido asumida como algo normal, mientras que para otras es muy variable y escaza, y mide desigualdades globales y nacionales. Con una gran y diversa masa continental, Australia es emblemática en esto de los contextos diferentes relacionados con el agua, aunque en términos generales, y más tras la reciente ‘sequía de 100 años’, el agua ha pasado a estar fuertemente regulada y mercantilizada, transformando fuertemente sus sentidos materiales y simbólicos. Estos nos ha llevado a preguntarnos ¿Qué pasa cuando el agua pasa a ser considerada o reconocida como un recurso escaso para todxs? ¿Cómo los intentos de controlar el agua, a través de su valor comercial y medioambiental, cambian el carácter de las comunidades, las identidades y las relaciones interpersonales que constituyen el contexto regional? Después de todo, el agua es mucho más que un recurso material; es también un medio cultural implicado en los aspectos más fundamentales de la vida. En este artículo exploramos cómo lxs habitantes del sur de Australia que viven en la zona árida del estado, sobre la Línea de Goyder, viven y se identifican mediante las cambiantes relaciones con el agua. Esas relaciones son la cambiante  disponibilidad y gobernanza del agua, sumada a una preocupación pública por el cambio climático. Aquí nos basamos en entrevistas con miembros de comunidades dentro de una región de 200 km2 a través de 7 ciudades y estaciones. La comodificación del agua se ha dado junto a la creciente sequía, y ha tenido el efecto de reducir la autonomía local en términos del manejo y las decisiones sobre la conservación, provisión y uso de agua. Este artículo hace referencia a las maneras en que estos cambios tienen efectos transformativos en las diferencias y solidaridades en las relaciones de las comunidades locales.

Palabras clave: Culturas del agua, comodificación, sustentabilidad, sequía, justicia del agua

 

 

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