Volume 7, Number 2 (2014)

Ocotillo Wind: A Case Study of How Tribal-Federal Governmental Consultation is Failing Tribal Governments and Their Spiritual Landscapes through Renewable Energy Development

By John P. Bathke

In an effort to mitigate climate change, the federal government of the United States has recently opened public lands to the development of utility-scale renewable energy projects. The federal government is processing the applications for these projects arbitrarily fast, particularly in southern California and western Arizona. Pursuant to Section 106 of the National Historic Preservation Act (NHPA), federal projects trigger government-to-government consultations between the federal government and Tribal governments. The Quechan Indian Nation, whose traditional lands encompass many of these projects, has been forced to defend its cultural resources from destruction by these projects. However, because the federal government has treated these applications in a “fast-track” manner, the tribal consultation process has become extremely rushed, thus not allowing Tribal governments enough time and/or resources to adequately protect their sacred sites on public lands from development. In particular, the Ocotillo Wind Express Facility, within a spiritual landscape important to the Quechan and other Indian Nations, highlights how Tribal governments may not be able to rely on Section 106 tribal consultation and the nomination of landscapes as Traditional Cultural Properties (TCP) to protect their spiritual heritage embedded in public land. The current tools of Section 106 consultation and TCP nomination have proven useless to preserve a cultural landscape, spiritually important to Quechan, from being devastated by a 112-turbine wind project. This article examines how the underlying nature of tribal consultation does not offer Tribal governments any reliable method of protecting their cultural resources on public lands. The federal government diminishes any benefit of tribal consulting when it arbitrarily accelerates the environmental review process on many current renewable energy projects.

Keywords: Ocotillo, Native American, Renewable Energy, Sacred Sites, Quechan

 

Viento de Ocotillo: Un Estudio de Caso sobre cómo las Consultas Gubernamentales Tribales- Federales están afectando a los Gobiernos Tribales y sus Paisajes Espirituales a través del Desarrollo de Energías Renovables

En un esfuerzo por mitigar el cambio climático, recientemente el gobierno federal norteamericano ha abierto tierras públicas al desarrollo de proyectos de energías renovables. El gobierno está analizando las solicitudes de estos proyectos de manera extraordinariamente rápida, sobretodo en el sur de California y el oeste de Arizona. Los proyectos federales requieren consultas entre el gobierno federal y los gobiernos tribales. El pueblo originario Quechan, cuyos territorios tradicionales se encuentran comprendidos en muchos de estos proyectos, han sido forzados a defender sus recursos culturales de la destrucción que traerían estos proyectos. Sin embargo, ya que el gobierno federal ha analizado estos proyectos por “vía rápida”, las consultas con los pueblos originarios han sido extremadamente rápidas y no han dado a los gobiernos tribales suficiente tiempo y recursos para defender a sus lugares sagrados en tierras públicas del desarr ollo. En particular, el proyecto de energía eólica de Ocotillo, que se  encuentra en un paisaje espiritual importante para lxs Quechan y otros pueblos originarios, demuestra cómo los gobiernos tribales no pueden esperar a la aplicación de las regulaciones que exigen la consulta y la nominación de paisajes como Propiedad Cultural Tradicional como forma de proteger su herencia espiritual en tierras públicas. Las actuales herramientas legales han sido claramente inútiles para preservar un paisaje cultural, espiritualmente importante para lxs Quechan, que ha sido devastado mediante un proyecto de 112 turbinas. Este artículo analiza de qué manera la naturaleza misma de las consultas con los gobiernos tribales no les ofrece a estos últimos ningún método confiable de defensa de sus recursos culturales en tierras fiscales. El gobierno federal minimiza los posibles beneficios de estas consultas al acelerar arbitrariamente el estudio de impacto ambiental en muchos proyectos actuales de energía eléctrica.

Palabras clave: Ocotillo; Pueblos Originarios de América; Energía Renovable; Lugares Sagrados; Quechan.

 

 

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