Volume 8, Number 2 (2015)

Ethical Trade and Public Enterprise: Controlling Consumption in Ontario’s Liquor Market

Gavin Fridell

This article examines the Liquor Control Board of Ontario (LCBO) as a form of ethical trade. Its unique public mandate, rooted in “con trolling consumption” and semi-monopoly, has been central to its relative success as well as its general disregard by Corporate Social Responsibility (CSR) and ethical trade advocates, who focus on the actions of private corporations and individual consumers. Exploring the political significance of this oversight, its gaps and slippages, this article argues that the LCBO would do very well by standard CSR metrics, while also transcending them in several ways. The LCBO contributes billions of dollars to the public purse, acts as a form of “hidden developmental state,” negotiates prices with suppliers on the basis of “fair and equitable treatment,” and employs a unionized workforce with comparatively strong labour conditions. Recognizing this offers both a challenge to the dominant understandings of CSR, and the fantasies of a “harmonious market society,” while pointing to a wider perspective on a more transformative political vision of ethical trade.

Key Words: ethical trade, public enterprise, alcohol, corporate social responsibility, fair trade, developmental state

 

Comercio Ético y Empresa Pública: controlar el consumo en el Mercado de licor de Ontario

Este articulo describe el comité de control del licor de Ontario (LCBO siglas en Inglés) como una forma de comercio Ético. Gracias a su mandato público, el LCBO ha podido controlar el consumo y los monopolios en la venta de licor, pero al mismo tiempo ha causado que los defensores de la responsabilidad social empresarial (CSO siglas en ingles) y el comercio ético lo hayan ignorado, pues ellos se interesan principalmente en las acciones de corporaciones privadas y consumidores individuales. Este artículo explora la significancia del LCBO como sistema de vigilancia, incluyendo sus debilidades, y propone que utilizando los indicadores de sistema de responsabilidad social empresarial, el LCBO sería exitoso y probablemente superior al CSR. El LCBO le aporta billones de dólares al público, opera como un tipo de “estado del bienestar”, negocia los precios con los proveedores basado en principios de “comercio justo”, y emplea a un sindicato organizado de trabajadores contratado en condiciones favorables. Reconocer estas diferencias constituye un reto para la concepción dominante del CSR, y para la fantasía de una “harmoniosa sociedad de mercado” y al mismo tiempo permite ampliar la perspectiva política para así transformar el comercio ético.

Palabras clave: comercio ético, empresa pública, alcohol, responsabilidad social empresarial, comercio justo, estado del bienestar.

 

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