Volume 8, Number 2 (2015)

‘Payments for Ecosystem Services’ and Property: The Expansion of Exclusionary Land Management Practices in Costa Rica

By Brett Sylvester Matulis

The practice of making “payments for ecosystem services” (PES) is about the formation of new social relations between land managers and the human beneficiaries of functioning ecological systems. More specifically, it is about establishing economic relations that (theoretically) transfer financial resources from “users” of services to “producers” who institute prescribed land management practices. Interpreted as a form of “neoliberal conservation”, this approach to environmental governance can be seen as a driving force in the commodification, marketization, and financialization of nature. Hinging on “clearly defined and enforced” property rights, it can also be seen as a factor in the expansion of individualized private ownership. Troubled by this renewed prospect of privatization, critical scholars have done well to challenge the new enclosures of land and resources. But what about when PES operates in areas where private ownership rights are robust and widespread? Are we to believe that the tendency towards privatization poses no threat because those areas are already “lost” to private ownership? This paper considers how the social relationships that constitute property are shifting under the prescribed management practices of PES. I present evidence from Costa Rica’s national PES program to suggest that, even on lands that are ostensibly already privately owned, these new practices are resulting in an expansion of exclusionary management. The objective is to demonstrate some of the reasons why financialized approaches to conservation are a problem in “already neoliberal” economies and to offer some conceptual tools for challenging the uncritical assumption that PES is harmless in areas where private ownership is already well established.

Key Words: property, ecosystem services, exclusion, privatization

 

Pago por servicios ecosistemicos y derechos de propiedad: la expansión de prácticas excluyentes para el manejo de tierras en Costa Rica

El proceso de establecimiento de “pagos por servicios ambientales” (PES siglas en Ingles) busca crear nuevas relaciones sociales entre los administradores de la tierra y los beneficiarios de los sistemas ecológicos. Específicamente, los PES buscan establecer relaciones económicas que, en teoría, transfieran recursos financieros desde los “usuarios” de los servicios hacia los “productores” quienes llevan a cabo las prácticas de manejo. Este modelo ha sido interpretado como una forma de “conservación neoliberal” que puede ser vista como un esfuerzo para la comodificación, mercantilización o financialización de la naturaleza. Su articulación alrededor de derechos de propiedad claros y defendidos también puede ser vista como un factor que favorece la propiedad individual. Preocupados por esta nueva posibilidad de privatización, académicos críticos han hecho bien en confrontar estos nuevos encerramientos sobre el territorio y los recursos. ¿Pero qué ocurre cuando los PES se aplican en áreas donde los derechos de propiedad privada están bien establecidos y bien distribuidos? ¿Debemos creer que la tendencia hacia la privatización no constituye una amenaza porque esas áreas ya “se perdieron”, es decir, ya son propiedad privada? Este artículo describe como las relaciones sociales que constituyen la propiedad privada, están cambiando bajo las prescripciones de manejo de los pagos por servicios ambientales (PES). Les presento evidencias del programa PES de Costa Rica para sugerir que, incluso en tierras privadas, estas nuevas prácticas están causando formas de administración excluyentes. El objetivos es mostrar como las estrategias financieras de conservación son un problema, incluso en economías que de tipo neoliberal y ofrecer herramientas conceptuales para confrontar el supuesto de que los PES son inofensivos en lugares donde la propiedad privada está bien establecida.

Palabras clave: propiedad, servicios ecosistemicos, exclusión, privatización.

 

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