Volume 9, Number 1 (2016)

The Value of Exclusion: Chasing Scarcity through Social Exclusion in Early Twentieth Century Atlanta

By Jason Rhodes

In recent decades, a powerful narrative has taken shape which explores the impact of federal housing policies in shaping the highly racialized geography of poverty and privilege which forms the landscape of today’s American city. Called the “New Suburban History,” it documents the racial discrimination written into the subsidized home loan policies of the federal government after WWII, based upon the assumption that property values depended upon the maintenance of neighborhood homogeneity on the basis of race and class. The discussion launched by the New Suburban History has focused almost exclusively on the effects of such policies: by lavishing neighborhoods comprised exclusively of white homeowners with federal subsidies, while targeting the neighborhoods of non-whites and renters for red-lining, these programs, it is argued, became self-fulfilling prophecies of neighborhood growth and decline. Neglected in this discussion, however, is a rigorous examination of the roots of the assumption that the value of the single-family residential home depended upon practices of social exclusion designed to “protect” it from physical proximity to non-whites and renters. The guiding assumption, occasionally made explicit, is that racism precluded a more rational approach to the assessment of property values. This paper argues that there was nothing irrational about the regulations developed to protect urban property values in the first decades of the twentieth century. These regulations explicitly sought to boost and maintain real estate values by means of artificial limitations placed on the supply of urban land, an approach which ensured that segments of the population would benefit from the scarcity-induced rise in prices, while others faced exclusion in the process of effecting it. The development of these regulations, and the crisis narratives employed to justify them, is traced here from the municipal zoning framework developed at the National Conference on City Planning to its implementation in New York City in 1916 and Atlanta in 1922. The paper concludes with an analysis of the 1938 Home Owners Loan Corporation (HOLC) “residential security map” of Atlanta, which assigned grades to the city’s neighborhoods on the basis of their place in the 1922 zoning scheme, which essentially knew two categories, “exclusive” and “excluded.” Against the standard narrative, which holds that racism distorted conceptions of property values in the twentieth century American city, what is argued here is that the institution of value, and the social categories of privilege and exclusion which it requires, has fundamentally shaped our categories of race.

Keywords: New Suburban History, Urban Planning, Zoning, Home Owner’s Loan Corporation, Critical Race Theory, Atlanta

 

El Valor de la Exclusión: La Búsqueda de la Escasez a través de la Exclusión Social en la Atlanta de Comienzos del Siglo XX

En décadas recientes, se ha instalado un poderoso discurso que explora el impacto de las políticas federales de vivienda en la formación de la geografía altamente racializada de la pobreza y el privilegio que forma parte del paisaje de la ciudad contemporánea de Estados Unidos. Llamada la “Nueva Historia Suburbana”, este discurso documenta la discriminación racial escrita en las políticas de créditos hipotecarios subsidiados del gobierno federal tras la Segunda Guerra Mundial, basadas en la presunción de que el valor de las propiedades dependía del mantenimiento de la homogeneidad de los barrios sobre la base de la raza y la clase. El discurso promovido por la Nueva Historia Suburbana se ha focalizado casi exclusivamente en los efectos de tales políticas: al premiar a los barrios habitados exclusivamente por propietarixs blancxs con subsidios federales, y al excluir a los barrios de no-blancxs que habitan viviendas rentadas, estos programas, según la referida teoría, se volvieron profecías autocumplidas del crecimiento y caída de los barrios. Sin embargo, esta discusión deja de lado los fundamentos primordiales de la presunción de que el valor de una vivienda unifamiliar específica dependía de prácticas de exclusión social designadas para “protegerla” de la proximidad física de no-blancxs e inquilinxs. La presunción primordial, solo explicitada ocasionalmente, es que el racismo evitaba el uso de una perspectiva más racional para estudiar el precio de las propiedades. En este artículo se argumenta que no había nada irracional en las regulaciones desarrolladas para proteger el valor de las propiedades urbanas en las primeras décadas del siglo XX. Estas estrategias buscaban explícitamente hacer crecer y mantener el valor de las propiedades a través de la imposición de limitaciones artificiales a la oferta de suelo urbano, una estrategia que aseguraba que algunos grupos poblacionales se beneficiarían del aumento de precios resultante de la escasez. En este artículo se identifica el desarrollo de estas regulaciones y los discursos de crisis utilizados para justificarlas, a través del estudio de la zonificación municipal desarrollada en la Conferencia Nacional de Planificación Urbana para ser implementada en Nueva York en 1916 y en Atlanta en 1922. El artículo concluye con el análisis del “mapa de seguridad residencial” de la Corporación de Préstamos para Propietarios de Atlanta, de 1938, que asignó puntajes a los barrios de la ciudad según sus lugares en la zonificación de 1922, que reconocía dos categorías: “exclusivo” y “excluido”. Contrariamente al discurso usual, que sostiene que el racismo distorsionaba las concepciones de valores de la propiedad en la ciudad estadounidense del siglo XX, lo que se argumenta acá es que la institución del valor y las categorías socials de privilegio y exclusión que requiere, han sido fundamentals en la formación de nuestras categorías de raza.

Palabra clave: Nueva Historia Suburbana, Planificación Urbana, Zonificación, Teoría Racial Crítica, Atlanta

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