Volume 5, Number 2 (2012)

Capitalism is a Waste of Time: Utopia, Malthus and the Ideology of ‘No Alternative’

Jason Rhodes

This paper argues that a now largely forgotten conversation between anarchist William Godwin and Thomas Malthus, and its legacy, has contemporary relevance for radicals attempting to combat the “no alternative” ideology of permanent scarcity. Malthus’ Essay on Population, which lectured the poor that increased access to the means of subsistence would only exacerbate their poverty, was written as an attack on Godwin’s claim that the labor of society, properly deployed, could usher in a society of comfort, cooperation, and leisure. The paper traces the lineage of Godwin’s argument through early 19th century British socialists to Marx, before returning to Malthus, who in Principles of Political Economy no longer treats scarcity as an eternal, natural state, but rather as the source of capitalist value, defined as the command over labor, and requiring a project of governance for its ongoing maintenance. Malthus’ strategy for the ongoing production of poverty and its resulting compulsion to labor is the inverse of Godwin’s recipe for wealth and leisure, as he suggests that a significant portion of the labor of society be channeled into endeavors which produce nothing for which anyone exchanges their time. Malthus’ influence on Keynes is noted, and the contemporary relevance of this discussion for radical scholarship and politics is explored.

Keywords: Anarchism, division of labor, Godwin, Malthus, Marx, political economy, value scarcity, Socialism

 

El Capitalismo es una Pérdida de Tiempo: Utopía, Malthus y la Ideología del “No hay alternativa”

El artículo sostiene que la ahora olvidada conversación entre el anarquista William Godwin y Thomas Malthus, y su legado, tiene relevancia actual para lxs radicales que combaten la ideología del “no hay alternativa” y de la permanente escasez. El Ensayo sobre la Población de Malthus, que les enseñó a lxs pobres que un creciente acceso a los medios de subsistencia solo aumentaría su pobreza, fue escrito a modo de ataque a los argumentos de Godwin de que el trabajo de la sociedad, organizado  adecuadamente, podría llevar a una sociedad de confort, cooperación y ocio. El artículo rastrea el legado del argumento de Godwin desde los socialistas británicos de principios del siglo XIX hasta Marx, para luego retornar a Malthus, quien en su Principios de Economía Política ya no entiende a la escasez como un estado eterno, natural, sino como la fuente del valor capitalista, definido como el control de la fuerza laboral y para cuya salud se requiere un proyecto de gobierno. La estrategia de continuar la producción de pobreza de Malthus y su consecuente coacción sobre lxs trabajadorxs es la inversa del argumento de Godwin de la salud y el ocio, ya que sostiene que una parte importante del trabajo debería estar dedicada a la producción de cosas por las que nadie pueda dar su tiempo. Aquí se destaca la influencia de Malthus sobre Keynes y se estudia la relevancia contemporánea de esta discusión para la militancia académica de izquierda.

Palabras clave: Anarquismo, división del trabajo, Godwin, Malthus, Marx, economía política, valor de escasez, Socialismo

 

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