Volume 11, Number 3 (2018)

Between Ferality and Resilience: Global (South) Urbanization as a Counterinsurgency Research Object

Christos Filippidis

Today, urbanization is described as one of the major global challenges. The rapid demographic transformations taking place in certain regions of the Global South — especially in countries of Africa and Southeast Asia — bring a sense of urgency to the discussion on cities. Rapid and uncontrolled urbanization in Global South, combined with social inequalities, poverty and environmental degradation, renders many urban populations vulnerable and pre- carious. With an emphasis on the urban expansion of the Global South, an international agenda is formed nowadays, focusing on the structural functions of the cities and their shielding against the negative effects of the current global crisis; a crisis taking today the form of an economic, environmental, and migration crisis. Thus, sustainability and resilience of the cities, and especially of those in the Global South, are turned into the key questions of urban planning and urban governance policies. Yet, they are also gradually turned into an object of military problematizations, as Western armed forces are strongly interested today in the urban phenomena and the functions of the cities, perceiving urban environment not only as a potential field of military operations but as a source of irregular threats; describing, in other words, the cities of the Global South not only as sites that host potential enemies but as enemies per se. More specifically, from the end of the 20th century U.S. military focuses on urban informality and its security implications, imposing a new understanding of the urban world. This is today more evident, as rapid demographic changes render urban systems and informal urban settlements in particular more vulnerable, and this vulnerability is directly problematized in public security terms. Through the relevant anti-urban theoretical frameworks, the cities of the Global South are conceived as feral systems that have to be tamed; and this taming calls for direct intervention. Military imposes, in this way, its presence in the field of urban problematizations, and building on the deception of contemporary neoliberal narratives calls today for urban resilience. As the world urbanizes rapidly and the notions of crisis and emergency are shaping the dominant social imaginary and the modern governmental agenda, urban sustainability, adaptability, and resilience are turned into an overall public security issue and eventually into an object of military interest. Hence, when the military theorists wonder how to make contemporary “fragile” urban systems more “resilient”, they actually wonder how to build forcibly resilient subjectivities and impose, after all, resilience and patience against an inescapable oppression.

Key Words: Cities, feral, Global South, sustainability, resiliency, military

 

Entre la feralidad y la resiliencia: La urbanización global (sur) como objeto de investigación de contrainsurgencia

Hoy en día, la urbanización se describe como uno de los principales desafíos globales. Las rápidas transformaciones demográficas que tienen lugar en ciertas regiones del Sur Global, en especial en los países de África y el sudeste asiático, dan un sentido de urgencia a la discusión sobre las ciudades. La urbanización rápida y descontrolada en el Sur Global, combinada con las desigualdades sociales, la pobreza y la degradación ambiental, hace que muchas pobla- ciones urbanas sean vulnerables y precarias. Con un énfasis en la expansión urbana del Sur Global, hoy en día se forma una agenda internacional, centrada en las funciones estructurales de las ciudades y su protección contra los efectos negativos de la actual crisis mundial; una crisis que toma hoy la forma de una crisis económica, ambiental y migratoria. De este modo, la sostenibilidad y la resistencia de las ciudades, y especialmente de las del Sur Global, se convierten en las cuestiones clave de la planificación urbana y las políticas de gobernanza urbana. Sin embargo, también se convierten gradualmente en un objeto de problematizaciones militares, ya que las fuerzas armadas occidentales están muy interesadas hoy en los fenómenos urbanos y las funciones de las ciudades, percibiendo el entorno urbano no solo como un campo potencial de operaciones militares sino como una fuente de amenazas irregulares describiendo, en otras palabras, las ciudades del Sur Global no solo como sitios que albergan enemigos potenciales sino como enemigos per se. Más específicamente, desde fines del siglo XX, el ejército estadounidense se ha enfocado en la informalidad urbana y sus implicaciones de seguridad, imponiendo una nueva comprensión del mundo urbano. Hoy esto es más evidente, ya que los rápidos cambios demográficos hacen que los sistemas urbanos y los asentamientos urbanos informales en particular sean más vulnerables, y esta vulnerabilidad está directamente problematizada en términos de seguridad pública. A través de los marcos teóricos anti-urbanos relevantes, las ciudades del Sur Global se conciben como sistemas salvajes que deben ser domesticados; y esta domesticación requiere una intervención directa. Los militares imponen, de esta manera, su presencia en el campo de las problematizaciones urbanas, y basándose en las engañosas narrativas neoliberales contemporáneas, exige hoy la resiliencia urbana. A medida que el mundo se urbaniza rápidamente y las nociones de crisis y emergencia están configurando el imaginario social dominante y la agenda gubernamental moderna, la sostenibilidad urbana, la adaptabilidad y la resiliencia se convierten en un problema general de seguridad pública y, final- mente, en un objeto de interés militar. Por lo tanto, cuando los teóricos militares se preguntan cómo hacer que los sistemas urbanos “frágiles” contemporáneos sean más “resilientes”, en realidad se preguntan cómo construir subjetividades resistentes a la fuerza e imponer, después de todo, resistencia y paciencia contra una opresión ineludible.

Palabras clave: ciudades, feral, sur global, sos- tenibilidad, resistencia, militar

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