Volume 10, Number 3 (2017)

Conferencing Cuba’s Geographies of Speleology: The Politics of Inclusion and Hospitality among Cave Explorers and Scientists

María Alejandra Pérez

From the 13th to the 17th of April of 2015, Cuban cave explorers and scientists, or speleologists, gathered to celebrate the 75th anniversary of the Sociedad Espeleológica de Cuba (SEC) in the city of Camaguëy. This organization, dedicated to the exploration, study, and conservation of the country’s many caves, was founded in 1940, and was the first of its kind in the Americas. While scholars have examined the achievements of Cuba’s biotechnology sector, Cuban science beyond academic institutes and laboratories has been overlooked. In this paper I present ethnographic and interview data obtained during the Camaguëy conference as an entry point into Cuba’s “geographies of speleology” (Cant 2006). Such geographies emphasize the complex relations between geographic knowledge, individual and institutional identities, and the state. Moreover, these geographies, much like the sense of identification with and belonging to the Sociedad Espeleológica de Cuba, are at times conflicting and contested. I develop this argument by drawing on insights in cultural geography that emphasize the importance of presence of absence. Here I invoke absence in two senses, both in terms of those absent in the Camagüey conference and those deceased but whose memory live on embodied in the collective history and knowledge of the SEC. This research illustrates the importance of stepping out of the (biotechnological) laboratory, and even the formal spaces of institutionalized scientific practice, to assess the history and potential futures of a geographically based amateur field science in Cuba. Moreover, this work contributes to the growing focus on Latin American geographies of science and, in particular, the importance of Science and Technology Studies in/of Cuba that examine the fuzzy boundaries of science as practice in a complex spatial network. Finally, the ongoing dynamics of foreign scholars conducting research in Cuba are considered, dynamics that are intimately tied to the very geographies this project purports to analyze.

Key Words: geographies of science, conferences, absence, speleology, caves, field science, STS, state, Cuba

 

Conferencias de las Geografías Espeleológicas de Cuba: La Política de Inclusión y Hospitalidad entre Exploradores de Cuevas y Científicos 

Del 13 al 17 de abril de 2015, exploradores y científicos de cuevas, o espeleólogos, cubanos, se reunieron para celebrar el 75 aniversario de la Sociedad Espeleológica de Cuba (SEC) en la ciudad de Camaguëy. Esta organización, dedicada a la exploración, el estudio y la conservación de las numerosas cuevas del país, fue fundada en 1940 y fue la primera de su tipo en las Américas. Mientras que los eruditos han examinado los logros del sector de la biotecnología de Cuba, la ciencia cubana más allá de institutos académicos y de laboratorios ha sido pasada por alto. En este trabajo se presentan datos etnográficos y de entrevistas obtenidos durante la conferencia de Camaguëy como punto de entrada a las “geografías de la espeleología” de Cuba (Cant 2006). Tales geografías hacen hincapié en las complejas relaciones entre el conocimiento geográfico, las identidades individuales e institucionales, y el estado. Por otra parte, estas geografías, al igual que el sentido de identificación con la Sociedad Espeleológica de Cuba, son a veces conflictivas y controvertidas. Desarrollo este argumento aprovechando los conocimientos de la geografía cultural que enfatizan la importancia de la presencia de la ausencia. Aquí invoco la ausencia en dos sentidos, tanto en términos de los ausentes en la conferencia de Camagüey como de los fallecidos, pero cuya memoria vive encarnada en la historia colectiva y el conocimiento de la SEC. Esta investigación ilustra la importancia de salir del laboratorio (biotecnológico), e incluso de los espacios formales de la práctica científica institucionalizada, para evaluar la historia y los futuros potenciales de una ciencia geográfica de campo amateur en Cuba. Por otra parte, este trabajo contribuye a la creciente atención a las geografías latinoamericanas de la ciencia y, en particular, a la importancia de los Estudios de Ciencia y Tecnología en Cuba que examinan los confusos límites de la ciencia como práctica en una compleja red espacial. Finalmente, se considera la dinámica en curso de los académicos extranjeros que realizan investigaciones en Cuba, dinámicas que están íntimamente ligadas a las mismas geografías que este proyecto pretende analizar.

Palabras clave: geografías de la ciencia, conferencias, ausencia, espeleología, cuevas, ciencia de campo, STS, estado, Cuba

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