Volume 6, Number 1 (2013)

Bodies Do Matter: The Peculiar Persistence of Neoliberalism in Environmental Governance

Robert Fletcher

Substantial academic attention has recently highlighted the increasing and contradictory tendency to promote neoliberal market-based mechanisms such as “ethical” consumption as the solution to  environmental problems exacerbated by processes of capitalist accumulation themselves. To date, the majority of this research has drawn on Marxist or Foucaultian frames, and thus has paid little attention to the embodied psychodynamic processes supporting this paradoxical dynamic. This article thus draws on Lacanian psychoanalysis, primarily through the work of Slavoj Žižek, to analyze the role of fantasy and desire in sustaining faith in the potential of market-based environmentalism. In the process, it seeks to synthesize Marxian, Foucaultian, and Lacanian perspectives in pursuit of a comprehensive theoretical framework for understanding how contemporary environmental governance functions. It does so by treating the body as a crucial nexus of convergence among these different perspectives. The analysis is illustrated through discussion of how the practice of ecotourism, a quintessential market-based conservation strategy, is sustained through its promise to provide a transcendent experience of nature-culture unity yet instead offers, for the most part, a mere “pseudocatharsis” that paradoxically intensifies the very desire that it promises to satisfy and thereby supports the twin neoliberal fantasies of consumption without consequence and accumulation without end, in terms of which the body itself becomes a prime site of capitalization.

Keywords: neoliberalism, environmental governance, ecotourism, body

 

Los Cuerpos son Importantes: La peculiar Persistencia del Neoliberalismo en la Gobernanza Medioambiental

Una abundante dedicación desde la academia ha enfatizado recientemente la creciente y contradictoria tendencia hacia la promoción de mecanismos neoliberales de libre mercado como el consumo ‘ético’ como la solución a los problemas medioambientales exacerbados por los procesos de acumulación capitalista. Hoy en día la mayor parte de estas investigaciones se ha basado en análisis marxistas o foucaultianos, por lo que se ha puesto poca atención a los procesos psicodinámicos que sustentan esta paradójica dinámica. Este artículo se basa en el psicoanálisis lacaniano, sobretodo a través del trabajo de Slavoj Žižek, para analizar el rol de la fantasía y el deseo en el establecimiento de la fe en el potencial del ambientalismo de libre mercado. En este sentido, se busca sintetizar las perspectivas marxista, foucaultiana y lacaniana en la búsqueda de un marco teórico comprehensivo para comprender cómo funciona la gobernanza medioambiental actual. Para ello se considera al cuerpo como el nexo fundamental de convergencia de estas diferentes perspectivas. El análisis es reforzado mediante la discusión acerca de cómo la práctica del ecoturismo, como estrategia icónica del conservacionismo de libre mercado, se sostiene en la promesa de proveer una experiencia de unidad cultural-natural. Aquí se considera que, por el contrario, en el mejor de los casos el ecoturismo ofrece una mera ‘pseudocatarsis’ que paradójicamente intensifica el deseo que promete cumplir y de esta manera fundamenta las fantasías neoliberales gemelas de consumición sin consecuencia y acumulación sin fin, en las que el cuerpo mismo se vuelve el sitio central de capitalización.

Palabras clave: neoliberalismo, gobernanza medioambiental, ecoturismo, cuerpo

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