Volume 5, Number 3 (2012)

Return to the City of Quartz: Excavating the Future 20 Years On

Alexander R. Tarr

This paper revisits Mike Davis’ seminal City of Quartz: Excavating the Future in Los Angeles twenty years after it was originally published. It argues that the book continues to provide an indispensable model for left, politically engaged forms of urban research. The paper criticizes the apocalyptic readings of City of Quartz that have multiplied over time and instead suggests that Davis be read for his emphasis on an urban dialectic—the constant and ongoing struggles over urban form, politics and culture that shape the geographies of Los Angeles to this day. To this end, the paper looks to the city’s more recent history, especially current battles being fought over the future of downtown L.A., to illustrate how we might continue to use Davis’ framework for critical analyses of urban power. At the same time, the paper addresses inadequacies of what has been called the “L.A. School” and its singularly postmodern approach to urban questions that fail to provide coherent understanding of the material realities of modern American cities. It argues that something like an L.A. School can be more properly grounded in the historical-materialist, even socialist, forms of writing and thinking developed in works like City of Quartz and much of the critical urban geography that came in its footsteps. Ultimately the paper is a call for scholarship on Los Angeles to be deeply engaged with both the concrete and abstract dimensions of a place, not for the sake of theory alone, but to further radical praxis in Los Angeles and all American cities.

Keywords: cities, critical urban geography, Davis, Los Angeles, place

 

El Retorno a la Ciudad de Cuarzo: Excavando el Futuro 20 Años Después

En este artículo se estudia el influyente libro de Mike Davis ‘Ciudad de Cuarzo: Excavando el Futuro de Los Ángeles’, veinte años después de su publicación original. Se argumenta que el libro sigue proveyendo un modelo indispensable para los enfoques claramente políticos de investigación urbana desde la izquierda. En el artículo se critican las lecturas apocalípticas de Ciudad de Cuarzo, que se han multiplicado a través del tiempo, y se sugiere en cambio que se lea a Davis teniendo en cuenta su énfasis en la dialéctica urbana: las luchas constantes sobre la forma, la política y la cultura urbana que determinan a las geografías de Los Ángeles hasta nuestros días. Para ello, el artículo observa la historia mas reciente de la ciudad, especialmente las actuales batallas por el futuro del centro urbano de Los Ángeles, para ilustrar cómo podemos continuar utilizando el marco propuesto por Davis para el análisis crítico del poder urbano. Al mismo tiempo se analizan los aspectos inadecuados de lo que se ha dado en llamar la ‘Escuela de Los Ángeles’ y su enfoque singularmente postmoderno hacia las cuestiones urbanas, que no provee explicaciones coherentes de las realidades materiales de las ciudades norteamericanas modernas. Se argumenta que algo similar a una Escuela de Los Ángeles puede basarse en las formas de escritura y de pensamiento histórico-materialistas (incluso socialistas) desarrolladas en trabajos como Ciudad de Cuarzo y en muchos otros de geografía crítica urbana que siguieron sus huellas. En ultima instancia, el artículo es un llamado a la academia de Los Ángeles para que se relacione profundamente tanto con la dimensión concreta como con la dimensión abstracta del espacio, no por y para la teoría en sí misma, sino para fortalecer iniciativas de izquierda en Los Ángeles y en todas las ciudades de Estados Unidos.

Palabras clave: Ciudad de Cuarzo, ciudades, Escuela de Los Ángeles, lucha social, geografía urbana

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