Volume 6, Number 3 (2013)

The Political Economy of Nature

By Brent McCusker

This article explores the dialectics of land use and livelihoods to formulate a political economy of nature approach to studying the production of nature. Rather than solely postulate “drivers” and “feedbacks” between changes in land use and livelihoods as change=  population+affluence+technology (or some closely related variant) as is so often done in the mainstream land use literature, it is argued here that change is co-produced as households/agents negotiate axes of contradictions in their attempts to reproduce themselves and produce nature for exchange. I examine this relationship by mobilizing a non-deterministic variant of dialectics to generate a parallel epistemology for studying land use that explores change in the context of two recent trends in the agrarian change literature, namely depeasantaization and deproletarianization. As both of these processes entail a reconfiguration of rural production (manifest in changing land use and livelihoods), the approach taken here will provide insight and clarity to those debates.

I examine the moment of sublation as a source of change in the landscape, both physical and economic. I intentionally consider this approach as parallel and complimentary to positivist studies on land use and land cover change, rather than as a alternative framework, for reasons that are made explicit within the article. The findings from this research help to link land use changes to broader societal changes in ways that will be helpful to understanding linked climate and human change from a critical perspective.

Keywords: co-production, dialectics, political economy of nature, Malawi, South Africa


La Economía Política de la Naturaleza

Este artículo explora la dialéctica del uso de la tierra y la subsistencia para formular una aproximación de economía política de la naturaleza para el estudio de la producción de naturaleza. Más que proponer “direcciones” e “interacciones” entre uso de la tierra y subsistencia como cambio=población+afluencia+tecnología (o alguna variante similar), como suele ocurrir en la literatura tradicional sobre uso del suelo, aquí se argumenta que el cambio es co-producido cuando las familias/agentes negocian ejes de contradicciones en sus intentos por reproducirse y por producir naturaleza para su intercambio. Estudio esta relación movilizando una variante no determinista de la dialéctica para generar una epistemología paralela para el estudio del uso de la tierra que analiza el cambio en el contexto de dos tendencias recientes en la literatura sobre cambio agrario: descampesinización y  desproletarización. Ya que ambos procesos implican una reconfiguración de la producción rural (como se ve en los cambios en el uso de la tierra y en los medios de subsistencia), la aproximación que propongo mejorará y clarificará estos debates.

Aquí estudio el momento de sublimación como una fuente de cambio en el paisaje tanto físico como económico. Por razones explicadas en el artículo, considero (intencionalmente) que esta aproximación es paralela y complementaria a los estudios positivistas sobre cambios en el uso de la tierra, más que ser un marco alternativo. Los resultados de esta investigación contribuyen a relacionar los cambios en el uso de la tierra con cambios sociales más generales de una manera que ayudará a entender los vínculos entre el cambio climático y humano desde una perspectiva crítica.

Palabras clave: co-producción, dialéctica, economía política dela naturaleza, Malawi, Sudáfrica