Volume 8, Number 3 (2015)

Concrete Jungle: The Planetary Urbanization of the Ecuadorian Amazon

By Japhy Wilson and Manuel Bayón

This paper explores the possibilities and limitations of a post-neoliberal political project under conditions of planetary urbanization. We conceptualize planetary urbanization in terms of a tendency towards the real subsumption of space to capital on a global scale, through which capital is empowered as an abstract form of domination. We then relate this tendency to the ideology of ‘systemic competitiveness’ that has dominated the post-neoliberal project in Latin America, arguing that it threatens to strengthen the power of capital-as-subject. This relationship is illustrated by the Initiative for the Regional Infrastructural Integration of South America (IIRSA), and its incorporation into the post-neoliberal experiment currently underway in Ecuador. We focus on a series of IIRSA-related projects in the Ecuadorian Amazon, through which the real subsumption of space is disaggregated into three intertwined dimensions: territory, nature, and everyday life. In each case, we show how the ideological structure of post-neoliberalism unwittingly promotes the real subsumption of space and the empowerment of capital. However, the uneven dynamics of planetary urbanization imply that these projects are only succeeding in reproducing existing conditions of formal subsumption on an extended scale. The paper thus develops a materialist understanding of planetary urbanization in order to explain the failure of a political project to achieve its unintended results.

Keywords: subsumption, abstract domination, postneoliberalism, planetary urbanization, Ecuador, Amazon

 

Jungla de asfalto: la urbanización planetaria de la Amazonía ecuatoriana

Este artículo analiza las posibilidades y límites de un proyecto político posneoliberal bajo condiciones de urbanización planetaria. Conceptualizamos la urbanización planetaria como la tendencia hacia la subsunción real del espacio al capital a escala global, a través de la cual el capital es empoderado como una forma abstracta de dominación. Luego relacionamos esta tendencia con la ideología de la ‘competitividad sistémica’ que ha dominado el proyecto posneoliberal en América Latina, argumentando que esa ideología funciona para fortalecer el poder de ‘el capital como sujeto’. Este punto es ilustrado por la Iniciativa para la Integración de la Infraestructura Regional Suramericana (IIRSA) y su incorporación dentro del experimento posneoliberal actual en Ecuador. Nos concentramos en una serie de proyectos en la Amazonía ecuatoriana que están relacionados con la IIRSA, a través de los que la subsunción real del espacio es desagregada en tres dimensiones relacionadas entre sí: territorio, naturaleza y vida cotidiana. En cada caso, mostramos cómo la estructura ideológica del posneoliberalismo promueve sin querer la subsunción real del espacio y el empoderamiento del capital, pero que la dinámica desigual de la urbanización planetaria implica que estos proyectos solo están llevando a una reproducción de las condiciones existentes de subsunción formal a escala expandida. El artículo, entonces, desarrolla una explicación materialista de la urbanización planetaria, con el objetivo de explicar cómo un proyecto político puede fracasar en alcanzar sus resultados no intencionados.

Palabras Clave: subsunción; dominación abstracta; posneoliberalismo; urbanización planetaría; Ecuador; Amazonas.

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