Volume 9, Number 1 (2016)

‘Race’ and the Changing Representations of Neanderthals

By Alan McCluskey

This essay first identifies a significant shift in the way Neanderthals have been represented and talked about in both the realms of mainstream science and the mainstream Western media. Within the space of a little over a decade, our early human relatives have been transformed from primitive and inept “savages” to far more sophisticated prototypes of ourselves. The author then proposes that an important but overlooked reason for this rapid change lies in a ground-breaking discovery that only came to light in recent years: the fact that Neanderthal DNA is to be found in today’s non sub-Saharan Africans. Such a discovery, the essay holds, suddenly made scientists, journalists and television producers much more receptive to the idea (which had already been floating around, largely neglected, for years) that they had got the Neanderthals entirely wrong. As is argued below, racism and racial ideology have had a distorting influence on Western scientific discourse and practice for the better part of a hundred years. The recent rehabilitation of the Neanderthals  may not be the most obvious instance of racial theory guiding scientific discussion and consensus, but, as is this essay contends, there is a strong correlation that cannot and should not be ignored.

Keywords: Science; Race; Racism and Archaeology; Eugenics; Science and the Media; Neanderthals; Representations of Neanderthals; Race and the Neanderthals

 

La Raza y las Representaciones Cambiantes de los Neandertales

En este ensayo se identifica en primer lugar un cambio significativo en la forma en que los neandertales han sido representados y discutidos en el ámbito de la ciencia convencional y en los medios occidentales. En el espacio de poco más de una década, nuestros parientes humanos se han transformado de «salvajes» primitivos e ineptos a prototipos mucho más sofisticados de nosotros mismos. Luego, el autor propone que una razón importante pero ignorada para explicar este cambio rápido radica en un escubrimiento revolucionario que sólo salió a la luz en los últimos años: el hecho de que el ADN neandertal se encuentra en los africanos no-subsaharianos de hoy en día. Tal descubrimiento, mantiene el ensayo, de repente hizo que científicos,periodistas y productores de televisión fueran mucho más abiertos a la idea (que ya existía pero se ignoraba desde hace años) de que habían entendido a los neandertales de una manera completamente equivocada. Como se argumenta más adelante, el racismo y la ideología racial han distorsionado el discurso y la práctica de la ciencia occidental durante la mayor parte de los últimos cien años. Puede que la reciente rehabilitación de los neandertales no sea el ejemplo más obvio de como la teoría racial guía la discusión y el consenso científico, pero, como este ensayo sostiene, existe una fuerte correlación que no puede y no debe ser ignorada.

Palabras clave: Ciencia; Raza; Racismo y arqueología; Eugenesia; Ciencia y medios de comunicación; Neandertales; Representaciones de los neandertales; Raza y los neandertales

 

 

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